Grammaire : tout comprendre aux auxiliaires modaux anglais

Vous vous demandez ce que sont les auxiliaires modaux anglais, et comment bien les utiliser ? Voici le mode d’emploi !
Grammaire : tout comprendre aux auxiliaires modaux anglais

Si vous suivez des cours d’anglais, vous avez sans doute déjà rencontré les auxiliaires modaux anglais. À quoi ressemblent-ils, quand faut-il les utiliser et qu’est-ce qui les rend si… « modaux » ? Si c’est le cas, vous êtes au bon endroit ! Dans cet article, vous apprendrez à épater vos amis anglophones par votre maîtrise parfaite des auxiliaires modaux anglais. 

Pour faire court, les auxiliaires modaux (appelés modal verbs, en anglais) expriment des degrés de possibilité ou de désirabilité. C’est aussi simple que cela ! Dans le premier cas, les auxiliaires modaux vous indiquent la probabilité de quelque chose : si quelque chose est certain, possible ou impossible. Dans le second sens, nous utilisons la modalité pour exprimer différentes actions, comme demander la permission, donner des ordres, formuler des recommandations, et faire des demandes et des offres. 

Alors, qu’est-ce que la modalité en anglais ? Eh bien, ce groupe de verbes est appelé « modal » parce qu’il modifie l’humeur d’une déclaration ou d’une question – lorsque nous ajoutons un auxiliaire modal, nous modifions la saveur de notre discours. En ce sens, vous pouvez voir les auxiliaires modaux anglais comme un ensemble d’herbes aromatiques et d’épices !

Comparez ces deux déclarations :

« I write. » 

« I can write. »

Dans la première déclaration, simple, le verbe write décrit l’action que je suis en train de réaliser. Mais dans la seconde, où l’auxiliaire modal can est placé devant la forme infinitive du verbe write, le sens de l’énoncé est radicalement modifié. Je vous dis que je suis capable de faire quelque chose – en exprimant une possibilité !

Comment utiliser l’auxiliaire modal dans une phrase ? En règle générale, les auxiliaires modaux anglais se placent avant l’autre verbe, qui est à l’infinitif. Si vous voulez ajouter la négation au verbe modal, il suffit d’ajouter un « not » (souvent abrégé en « -n’t ») juste après. Même exemple avec le verbe modal « can » :

« I can swim. »

« I can’t swim. »

Facile, n’est-ce pas ?

Un certain nombre d’auxiliaires modaux fonctionnent par paires. Un pour le présent et un autre souvent utilisé pour le passé ((appelé « prétérit »), pour le subjonctif et pour former des phrases conditionnelles. Nous y reviendrons plus tard.

Oh et une dernière chose – vous n’avez pas besoin de conjuguer les auxiliaire de modalité en anglais. Autrement dit, on n’ajoute pas de ‘-s’ à la troisième personne du singulier comme on le fait avec les autres verbes, ce qui donne : 

« She can sing! » 

…et non :

« She cans sing! » 

C’est ainsi qu’on procède. Examinons maintenant les principaux auxiliaires modaux anglais de manière un peu plus détaillée afin que vous puissiez approfondir votre apprentissage de l’anglais en toute confiance !

Quels sont 5 auxiliaires modaux anglais à connaître absolument ?

1. Can (could)

  • I can
  • you can
  • she/he/it can
  • we can
  • you can
  • they can

Nous savons que les auxiliaires modaux anglais ne changent pas de forme, il n’est donc pas nécessaire d’énumérer tous les pronoms. Et comme indiqué, le verbe qui suit l’auxiliaire est à la forme infinitive, comme ici (en gras) :

« I can jump. »

« They can talk. »

« You can’t kiss. »

Comme vous pouvez le voir dans ces exemples, can est synonyme de certitude. Notez qu’avec une question, telle que « Can I go now? », l’ordre des mots sujet-verbe est inversé de sorte que le modal est placé en premier.

« Could » est la version «prétérit » de « can », qui sert à…

  • Parler au sujet du passé :

« I could jump. »

  • Former des phrases conditionnelles (dans lesquelles, bien sûr, les choses sont beaucoup moins sûres), telles que :

« He could wear leather trousers if he had better legs! »

  • Formuler des demandes polies :

« Could you pass me the salt, darling? »

2. Will (would)

  • I will
  • you will
  • she/he/it will
  • we will
  • you will
  • they will

« Will » est l’auxiliaire modal anglais qui exprime la certitude. Vous l’utilisez pour indiquer à quelqu’un que quelque chose va certainement se produire, ou pour demander si quelque chose va finir par arriver :

« Will it rain all day? »

« It will rain all day! »

« Will she win the race? »

« She will win the race! »

Vous voyez donc ici que « will » ne laisse aucune place au doute :

« It will definitely rain all day and she will definitely win the race! » (Il va certainement pleuvoir toute la journée et elle va certainement gagner la course !)

En revanche, si vous utilisez « would » (comme le « could » mentionné plus haut), cela rend les choses beaucoup moins certaines. Vous pouvez l’utiliser pour :

  • Former des phrases conditionnelles :

« She would have won the race if she were fitter. »

  • Poser des questions polies :

« Would you buy me an ice cream? »

Notez que si quelqu’un vous ennuie, vous pouvez également dissimuler un ordre sous une question de politesse :

« Would you please go away?! »

(Pour plus d’emphase, insistez sur le « please » !)

3. Shall (should)

  • I shall 
  • you shall
  • she/he/it shall
  • we shall
  • you shall
  • they shall

L’auxiliaire modal anglais « shall » est utilisé pour donner des ordres et faire des prédictions avec un certain degré de certitude : 

« Shall I go to the ball? »

« You shall (go to the ball)! »

Cependant, le mot « should », moins dominant, introduit un ton plus consultatif :

« Should I go to the ball? »

« Yes, you should. »

Dans ce cas, la question du choix de l’auxiliaire modal dépend à la fois du registre et du sens. Le terme « shall » est un peu plus formel et beaucoup plus précis. Vous l’utilisez donc pour donner des ordres et faire des prédictions sûres. En ce sens, il est interchangeable avec le terme « will ». Et comme nous l’avons vu plus haut, « should » est utilisé pour formuler des recommandations.  

4. May (might)

  • I may
  • you may
  • she/he/it may
  • we may
  • you may
  • they may

« May » et son compagnon « might » sont tous deux des auxiliaires modaux anglais plutôt timides et incertains, et peuvent être utilisés à bon escient si vous voulez :

  • Formuler des demandes polies :

« May I go now? »

  • Prodiguer un conseil :

« You may want to talk to a priest. »

  • Être vague : 

« The car keys may be missing. »

Notez que « may » et « might » sont, en théorie, interchangeables. Par exemple : 

« You may/might not like what you’re about to hear. »

« Might/may my mother use the bathroom? »

  • Enfin, ils « may » (peuvent) et « might » (pourraient) également être utilisés pour former certains types de phrases conditionnelles :

« They might/may not have met if they didn’t both love ballroom dancing. »

5. Must (Have to / Have got to)

  • I must
  • you must
  • she/he/it must
  • we must
  • you must
  • they must

Si vous voulez donner un ordre ferme à quelqu’un ou exprimer que quelque chose doit absolument se produire, vous devez en théorie utiliser l’auxiliaire de modalit « must ». Dans la vraie de tous les jours, l’utilsation « must » est plus rare, car dans le langage courant, les gens ont tendance à donner des ordres en utilisant « have to » ou (au Royaume-Uni) « have got to », par exemple :

« You have to be nicer to your brother. »

« You’ve got to be nicer to your brother. »

Il est grammaticalement correct d’utiliser « must » pour donner des ordres ou des conseils fermes, mais cette utilisation semble plutôt démodée ou formelle pour les locuteurs natifs. Quand on parle du passé, on utilise « had to » :

« She had to be nicer to her brother. »

Alors, quand devons-nous utiliser l’auxiliaire modal « must » ? 

  • Quand on se donne un ordre ou un conseil à soi-même :

« I must be nicer to my brother. »

  • Quand on formule des déclarations :

« It must be wonderful. »

  • Et avec la négation, où « must » est suivi de « not » ou de « -n’t » puis de l’infinitif :

« You mustn’t tease your brother! »

Les auxiliaires modaux anglais moins fréquents

Pour conclure notre tour d’horizon des différents auxiliaires modaux anglais, voici une liste de verbes auxiliaires qui sont parfois utilisés comme des modaux. Ils sont moins courants, mais peuvent être utiles ponctuellement.

6. Ought to / had better

  • I ought to
  • you ought to
  • she/he/it ought to
  • we ought to
  • you ought to
  • they ought to

L’auxiliaire modal « ought to » est utilisé de la même manière que « should » et sert à donner des conseils ou des recommandations. « Had better » est utilisé de la même manière (le mot « had » est généralement abrégé en « -d ») :

« You ought to stop giving advice! »

« They’d better quit complaining! »

L’utilisation de l’un ou l’autre peut donner l’impression d’être sévère ou passif-agressif, selon le ton de votre voix, et vous devez (ought to) donc les utiliser à bon escient.

7. Need

En tant que verbe modal, « need » est utilisé pour formuler des questions et des déclarations négatives comme « must » et « have to ». Par exemple :

« Need I go on? » (« Must I go on? »)

« You needn’t bore me with the details. » (« You don’t have to bore me with the details. ») 

8. Dare

Tout comme « need », l’auxiliaire modal « dare » est utilisé pour les questions et les déclarations négatives, comme suit :

« Dare I go on? »

« They daren’t cross that wobbly old bridge. »

« Dare » introduit un sentiment de risque et renforce l’intensité dramatique de la moindre déclaration…

Voilà, c’est tout ce que vous devez savoir sur les auxiliaires modaux anglais, en un mot !

Vous apprenez l’espagnol ? Découvrez notre article sur les verbos modales

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Samuel Dowd
Samuel Dowd a effectué ses années de formation au Royaume-Uni et en Irlande. Il a obtenu une licence en sculpture et un master en philosophie et arts temporels et travaille désormais chez Babbel en tant que rédacteur anglophone.
Samuel Dowd a effectué ses années de formation au Royaume-Uni et en Irlande. Il a obtenu une licence en sculpture et un master en philosophie et arts temporels et travaille désormais chez Babbel en tant que rédacteur anglophone.

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